乘坐飞车遨游天空的梦想,离实现已经不远了。然而,需要工程师解决的问题仍然不少。

比如,摆在眼前必须面临的困境一个就是,如何让飞行汽车安全着陆?

Airbus 研发的空中飞车 Vahana 有望在年内,对模型汽车进行试飞和测试。目前,Airbus 正在硅谷基地研发 A^3 (A 的立方)机型。这款自动驾驶飞车是一个单人座的电动飞机,机翼上安装着 8 个螺旋桨。它的起飞和降落与直升飞机无异,但在飞行中却像固定翼飞机。

VAHANA, A^3 BY AIRBUS

“目前空中汽车可以做到顺利起飞,但是专用的降落地点还没有准备完善。可能有些地方出了问题,又或者有时候着陆场地空间不足。” Near Earth Autonomy 的首席执行官 Sanjiv Signh 这样说。Near Earth Autonomy 是一家为飞行器提供传感器和机械控制装置的公司。

如果一切都按照计划进行,空中飞车 Vahana 将使用 Near Earth Autonomy 的 Peregrine 近地面自主技术系统。该系统置于机身,外观看起来像是一个顶部圆圆的鞋盒。别看它体积不大,“五脏俱全”:包含激光雷达、惯性测量系统、GPS 感应器等各种处理模块。

当飞机在低于 65 英尺的高度飞行时,该系统会对地面进行全方位的激光扫描,寻找是否有超过 12 英寸的物体,然后判定该着陆点是否干净、安全。如果检测到障碍物,比如你邻居的飞行汽车,那么它会建议前往另一个着陆点(LZ),同时该系统会将信息实时反馈到 Vahana 的飞行控制电脑上。

NEAR EARTH AUTONOMY

人类的飞行员肯定知道如何驾驶飞机,但是要想让计算机算法做同样的工作,那就必须对它进行编程。Near Earth Autonomy 的工程师们研发出 VTOL(vertical take-off and landing)技术,或者叫做“垂直起降”。越来越多的人认为,该技术是为空中汽车量身定制的。

Near Earth Autonomy 公司成立于 2012 年,它曾与美国宇航局(NASA)合作,将无人机引入到竞争激烈的飞行领域。它还为无人驾驶直升机安装自动传感器,比如波音的 MD 530F 小鸟(Little Bird)直升机。另外,该公司还致力于改良大型军事直升机自动化驾驶的能力。这样看来,依托该公司的技术,实现飞机的自动垂直起降就不像是夸夸其谈了。

Near Earth Autonomy 公司设计的 Peregrine 感应系统,是对现有飞机的一次简单翻新。对于 Airbus 和其他同类企业来说,新兴的空中汽车行业将为它们带来无限商机。空中飞车的优势显而易见:轻量级材料、电力推进、易存取的感应和控制系统。虽然发展前路并不平坦,但这些优势让工程师们坚信,他们终将克服现存的各种挑战。

VAHANA, A^3 BY AIRBUS

因此,年内实现 Vahana 全方面的试飞展示是大有可能的。另外,还有两家公司 Lilium Jet 和 EHang 也有了技术突破。但是 Neva Aerospace 称,实现空中飞行的全面自动化,还有很长的路要走。这是一家欧洲的财团,目前掌握着研发空中汽车的核心技术。

“现在的感应系统能够为你提供周围的环境信息,检测到移动的物体或人类。但是,目前还没有软件具备做出最终着陆决策的能力。” Neva Aerospace 财团的首席执行官 Robert Vergnes 说,可能在未来的一二十年内,都很难解决这个问题。

因为,飞机的起飞是一回事,飞行和降落又是另外一回事。要想在没有人类干预的情况下,每次都有安全的飞行计划并完成飞行,其困难程度不能和起飞同日而语。

顺利飞入天空,只是实现飞车梦想的一小步而已。

空中汽车可以带你飞,但现在它还没准备好让你降落

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