距离SpaceX第二次飞跃弗罗里达“太空海岸”并完成Falcon9(猎鹰9号)的发射已过了将近3个月。

在3个月前的一个周四,这家本来就备受瞩目的私人航天公司终于成为了世界上首个重新回收、翻新及发射轨道级火箭的技术公司。

在某种意义上,此次回收及发射事件对于太空行业的发展来说应该是一个巨大的分水岭。我们不能忘记,在过去超过60年的时间里,整个太空行业都在想尽一切办法来部署这些负杂又极其昂贵的发射器,但截至目前做到的却是两家私人公司。

而就在过去的两天里,SpaceX又一次重复了自己的创举,并在48小时内实现了“两射两收”的新纪录。

飞吧,SpaceX

按照预定的计划,这次发射的是保加利亚BulgariaSat-1通信卫星(地球同步轨道),重 3.7 吨,发射时间限定为2个小时,而这颗卫星将在轨道上为该片区域内的客户传递电视和数据服务。

在这里需要科普一下,BulgariaSat-1 是保加利亚近 36 年来发射的第一颗卫星,该国至今总共只发射过两颗卫星,而上一颗卫星是改造过的苏联气象卫星 Bulgaria-1300,而这已经是30多年前的事儿了。

此外,这次执行任务的地点是在肯尼迪太空中心的39A台。有意思的是,而马斯克将该发射地点尊称为发射台中的“时代广场”,原因就在于它曾为阿波罗和航天飞机时代做出过独有贡献。

实际上,此次任务最初计划为周一进行,但对于“推延就是美德”的SpaceX来说,为了让工程师们能够由充足的时间更换火箭前锥体的气阀门(这是他们计划在此次发射后进行回收的组件),马斯克又“毫无压力地”下令将此次发射计划顺延至昨天。

不过,整个发射过程似乎出乎意料地顺利,在第一阶段中,火箭起飞数分钟后,火箭第一级成功降落在位于大西洋的SpaceX的海上平台上,有趣的是,这个海上平台的名称为“Of Course I Still Love You(我当然仍在爱着你)”。

最后稳稳地落在登陆台上

这艘圆满完成任务的Falcon9发射器第一次“服役”时间,是在今年早些时候的1月14日。

当时,在加利福尼亚的范登堡空军基地,这艘火箭曾为著名的卫星通讯公司铱星(Iridium)发射了10颗低轨道卫星——而这只是SpaceX与铱星长期合同中的一部分,未来还有后者大批的卫星群需要猎鹰“战队”们发射到地球低轨道。

事实上,这次“海上登陆”能顺利完成真的相当不容易。因为猎鹰9号此次的“目的地”是地球同步轨道,也就是高轨道卫星(5000km~20000km),这就意味着它要比运送此前的低轨道卫星(1000~5000km)经受更多的压力与热量。

因此,我们可以将这次回收称之为迄今为止SpaceX最具挑战性的降落历程。

马斯克表示这次猎鹰9号承受的压力与热度是前所未有的

不仅仅是这一次,SpaceX在早期的Iridium等任务中也是险象环生。

相信很多人对9个月前有关SpaceX那场噩梦般的爆炸依旧心有余悸——Falcon 9一级火箭上的一团小火球在几分钟内演变成一场“燎原大火”,迅速摧毁了整艘火箭、发射台,也顺便将扎克伯格租来的一颗卫星给炸掉了。

然而,似乎扎克伯格的表现比马斯克更乐观一些,要知道后者可是把此次事件称为“过去14年中最困难、最复杂的一次失败。”

14年来最困难的一次失败

之后的时间线我们就很清楚了:

随着事故调查的推进,越来越多的SpaceX客户开始变得浮躁,“订单被取消”的谣言层出不穷。然而,美国政府却力挺这家“天赋异禀”的私人航空公司——美国空军与FAA(美国联邦航空管理局)同意了SpaceX从加利福尼亚州携带Iridium-1号再次进行发射。

终于,在成功发射并在一艘名为“ Just Read the Instructions ”的无人驾驶船上回收了这枚火箭后,SpaceX清空并测试了Iridium-1的发射器,随后将其运往弗罗里达州。就在上周四,SpaceX成功地在39A发射台试射了重新修缮的Flacon9引擎。

就是这一次,Falcon9顺利发射8,000磅级的保加利亚卫星-1号,并垂直降落于发射平台,意味着SpaceX已完成12次成功着陆——其中5次降落在卡纳维拉尔角的降落1区,另外7次则降落在海中。

为什么本次发射SpaceX没有在海陆之间进行切换?这可不仅仅是为了在社交媒体面前保持新鲜感:

返回的火箭发射器需要许多的燃油回到陆地,而保加利亚1号卫星这类需要部署在更高轨道的大载荷卫星,刚才我们已经提到过,则需要耗费火箭燃油箱中更多的燃油来实现推力。

此外,在本次发射中,SpaceX同样测试了载有商业和军事卫星(龙货运飞船则不需要)的火箭酬载护罩(即火箭的前椎体)的恢复情况。

马斯克认为,此举将会对压缩成本一定的作用,因为每个部件的成本都可能会耗费上百万元。而SpaceX所感兴趣的是修复更多Falcon9的零件,并公布了SpaceX的下一个目标:

将单艘飞行发射器的二次发射期限缩减至24小时。

在SpaceX上次为NASA搭载货物时,SpaceX便将首台重新修缮的龙货运飞船发射往国际空间站。在完成了这次里程碑式的发射之后,SpaceX又让火箭返回着陆于卡纳维拉尔角。

“再利用火箭开始变得正常多了,”马斯克发了一条推文如是说,“这才是汽车&飞船该有的样子,也是火箭该有的样子。”(下图)

马斯克曾在20多天的Twitter上谈到过

那么,对于商业航空业来说,重点来了。

在进行单次发射之后,不让这艘飞船寿终正寝而是再继续运作能够为SpaceX省下多少钱呢?毫无疑问是巨大的一笔开支。

目前,SpaceX商业发射一艘全新Flacon9所用的宣传费用约为6200万美元。而SpaceX的主席格温·肖特维尔称,公司二次使用Falcon9发射器的行为预计将节省下30%的成本。

不过到目前为止,成本等具体数字仍然不可知。但马斯克承诺,在投入10亿美元研发可再使用技术后,SpaceX打算将部分节约下来的资金投入到客户身上。

另外值得一提的是,把保加利亚这颗卫星放在周五发射,也为SpaceX接下来面对的任务增加了戏剧性。

为何?因为发射器可以在前一艘发射器发射后48小时内进行发射。

SpaceX官方表示,希望能够在周日东部时间1:24pm发射第二套Iridium卫星。如果能够成功实现,这就意味着在美国大西洋及太平洋沿岸的观众们都能够看到带着SpaceX标志的火箭飞上太空。

当然,还有无数媒体及大众的赞美以及上吨的火箭GIF。

事实证明,SpaceX成功了。如果说回收火箭并不是SpaceX一家公司的“专长”(贝索斯的蓝色起源也擅长这件事),那么48小时内二次回收火箭的两射两落,则是一个只有SpaceX才能创造的历史。

48小时内对火箭体进行“两射两收”, 这是一个只有SpaceX能创造的历史

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