编者按:MEGAN MOLTENI目前在WIRED上发表了一篇名为:“Scientists Found Sperm’s Power Switch—And a Way to Turn It Off”的文章,称科学家已经发明了一种新型避孕药,目前正在科学试验中,其方法是让精子无法进入卵子细胞,与传统避孕药不同,更为人道。

避孕套来自古希腊人、罗马人和埃及人使用的亚麻和动物的内脏。不过这么多年过去了,人们用避孕的理念却始终没变——让精子和卵子进行隔离。在美国,大约有570万妇女依靠男用避孕套作为主要的避孕方式。

但建立屏障并不是避孕的唯一方法。想要成功受孕,精子需要完成两件非常重要的事情:“游泳”和“钻孔”。许多避孕方法包括避孕套在内,目标都是集中在阻止“游泳”这一部分。科学家无法控制精子本身的运作,但是,使用单个精子内的离子电流测量,他们发现了“电源”开关,并可以将其关闭。他们说,这可能是一个更有效的避孕方式,而且在男女身上都可以适用。

为了从子宫颈穿过子宫,进入输卵管,精子细胞像一条穿越乡村的蛇一样摆动着它的尾巴。因为这可以让它穿过一段长距离,人类精子必须游过10-12厘米的距离(这个距离是精子本身的24000倍)才可以达到卵巢。但是,当精子找到卵子之后,这摆动的尾巴也就变得无用了,因为这是无法穿过卵子外那一层厚厚的保护层,这个隔阂也是让精子变成一个小生命最后的关卡。

精子的头部长度只有5微米,要通过30微米的透明保护带,它必须把它的尾巴变成一个强大的钻孔机。不是跳到一边,它开始只有一个方向转动,通过卵子外层的密集,粘稠的环境向前推动头部。科学家称这个动作为“力量踢”(“power kick”)。

那“力量踢”的威力有多大呢?大量的钙离子运转到精子的尾巴,来产生动力进行“钻孔”。

人体每个细胞中都有数千种不同的离子通道,但在精子中只有一个,成为Catsper,而且只有当钙接近卵子遇到孕激素才能激活。自2001年以来,科学家发现了Catsper。他们在研究男性不育症的时候偶然发现,那些患者在Catsper的9个基因中至少有一个有突变的现象。

在PNAS上发表的一篇文章中 ,加州大学伯克利分校的研究人员筛选了超过50种化合物,以找到一些能与Catsper紧密结合的物质,将其通道上胶并防止发生“力量踢”所需的钙储能,而这种物质我们成为:LUPEOL。这可以在芒果,葡萄和橄榄油中获取,也可以在一个成为“雷神藤”(“Thunder God Vine”)的古代药草中找到。

研究负责人和生物物理学家Polina Lishko说:“这可以立即用于制定更好和更有效的紧急避孕方法。她指出,目前的紧急避孕方法最大的争议之一,是它们有时通过防止受精卵附着到子宫来工作。这种争议使目前的紧急避孕方法容易受到反堕胎倡导者的反对。Lishko说:“这种方法不仅比目前市场上的避孕方法效率高出10倍,显然可以防止受精,而且任何时候都没有胚胎的诞生。

西北大学的分子生物学家和精子研究员说到,从科学的角度来看,这项研究十分引人注目,我们从引进避孕套以来,在男性避孕药领域还没有什么新进展。许多使用荷尔蒙的男性避孕药已经失败了多年,现在许多人都在担心避孕药所产生的副作用。

Lishko所说的普遍避孕方法指的是一种适用于男性和女性的避孕方法,可以口服或通过植入式环缓慢释放。Lishko和她的团队最近开始在灵长类动物身上试验,看看让”钻孔“失效对身体持续多长时间,并制定适当的剂量。她预计今年年末时候会有结果。他们对于在未来三年内启动公司,并对将自己的药品推向市场感到十分乐观。这将为妊娠预防带来出其不意的效果。

编译组出品。编辑:郝鹏程

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