在智能手机时代,就盈利水平来说,苹果无疑是最大的赢家。但是,在美国的四大巨头当中,手机巨头可能却是其中比较焦虑的一个。因为随着智能手机市场逐步进入高原期,苹果急需尽快找到下一个大事物。自从2011年接任CEO以来,库克已经在多个场合下谈了很多技术方面的东西。比如无人车、人工智能、流媒体电视等。但是彭博社的一篇文章认为,库克最看好的其实是增强现实(AR)技术。去年库克曾经说过,我们有朝一日“几乎就像一日三餐那样都会拥有AR体验。AR将会成为我们的一部分。”

彭博社援引知情人士的消息称,苹果已经着手一项雄心勃勃的计划,打算把这项技术推向大众——库克和他的团队把这项努力看作是公司继续统治下一代电子产品并让大家留在自己生态体系的最好手段。

内幕人士称,苹果已经建立了一支结合了软件(从外部引进)和硬件优势的团队来实施该计划。这支队伍由前杜比实验室的高管挂帅,成员包括曾经在Oculus和Hololens团队工作过的工程师,以及来自好莱坞的数字效果方面的专家。此前苹果已经收购了若干AR硬件、3D游戏以及虚拟现实软件方面的小公司。

而且苹果正在攻关好几款AR产品,其中就包括了可通过无线连接iPhone并且传送电影、地图等内容给穿戴者的数字眼镜。尽管眼镜的推出还需要一段时间,但是在iPhone上面展现AR功能会更快一些。

现在似乎是苹果切入AR市场的好时机。据研究机构Global Market Insights的预测,到2024年,AR产品市场将飙升80%达1650亿美元。而在前苹果分析师Gene Munster 看来,苹果这么做也是迫不得已,因为久而久之AR设备就会取代iPhone手机。苹果唯有主动做好准备才能应对大家使用硬件方式的转变。

跟完全沉浸式容易受到游戏玩家青睐的虚拟现实相比,AR受到的关注并没有那么多。但到目前为止,像Oculus和Hololens这样的头戴设备依然没有进入主流。相对而言苹果认为AR设备的卖点也许更好,因为AR的侵扰性没有那么强。库克去年在谈到VR头盔并不看好这种东西,因为很少人愿意“被封闭在某个东西里面。”

但是开发出一款成功的AR产品并非易事,哪怕是对于一家以制造纤薄精良设备著称的公司来说也是如此。目前的AR设备要么是功能不够强大、设备比较脆弱,要么就是功能够强大但是体型又过大。苹果要想取得成功,必须实现飞跃,做出既小又强大的东西来。

给iPhone增加AR功能不算大的飞跃。但开发眼镜会更加困难。就像Watch一样,这种眼镜可能也要跟iPhone捆绑才能发挥效用。捆绑可以让智能手机承担一些粗累活,但是3D内容的传送仍然会消耗眼镜大量的电能,这种情况下电池的续航能力就至关重要了。此外,内容也是关键。如果苹果的AR眼镜缺乏有用的app、缺少沉浸式的游戏以及有趣的媒体内容,估计也没人想要这样一副眼镜。同时眼镜还需要新的操作系统甚至还得有新的芯片支持。苹果还得把设备的成本压得足够低才能推广到大众市场。

苹果的研发Watch的时候就组建了来自内外部的多学科团队来攻关。做AR也得进行类似的努力。2015年,苹果招募了负责杜比硬件和新技术部门的Mike Rockwell进来领导项目,而且他还是一家制作单价950美元的AR眼镜的小公司,Meta的顾问。据知情人士称,Rockwell现在负责AR的主导团队,向负责iPhone与iPad硬件工程的Dan Riccio汇报。

去年春时,作为认真考虑进入AR的标志,苹果把自己最好的一些软硬件人才都放到了Rockwell的团队里面,其中就包括了领导Apple Watch设计团队的Fletcher Rothkopf,以及创立了音频标准THX的Tomlinson Holman等。

苹果还从外面引进了各种人才,包括从精通3D视频制作到可穿戴设备的一切专家。其中有前Amazon虚拟现实平台Lumberyard的首席工程师Cody White,Meta前软件总监Duncan McRoberts,Oculus前研究人员Yury Petrov,以及曾在Hololens和Google Earth干过的Avi Bar-Zeev等。

同时,苹果还为该团队补充了iPhone、摄像头以及光学镜头方面的工程师。这些人在为眼镜提供原材料方面很有经验。此外公司还在挖掘电影业的3D动画人才。消息灵通人士称苹果在惠灵顿设立了一个办事处想招揽Weta Digital的几个员工。Weta Digital这家特效工作室可是鼎鼎大名,《金刚》、《阿凡达》等好几部电影的特效都是他们做的。

除了招兵买马以外,苹果还在抓紧进行战术收购。2015年,公司收购了开发AR软件的Metaio。Metaio前CEO Thomas Alt目前在决定投资技术方向的苹果战略交易团队https://36kr.com/p/5063987.html工作。去年,苹果还收购了制作AR相关相机软件的FlyBy Media。据称库克去年夏天甚至还参观了一度被炒得火热的Magic Leap公司的办公室。

现在,投入到AR计划的人员已经有数百人之多,其中包括了一些iPhone相机团队的人员,他们正在为iPhone开发AR相关的功能。其中一项功能是先拍摄后对焦(调整景深),还有一项功能是抠图功能,比方说可以将人头从照片中去掉,而且可以将对象倾斜180°。该团队还在开发一项AR功能,可以将虚拟效果或者对象叠加到人身上,就像Snapchat的滤镜功能那样。iPhone相机功能可能用到了景深感知技术并且用到了PrimeSense(2013年被苹果收购的以色列公司)创造的算法。当然,苹果未必就要推出这些功能,但是这些东西已经变成了手机业的趋势,值得苹果认真考虑。

但是相对于在iPhone上锦上添花,AR增强的眼镜无疑可以更上一层楼。不过把产品做对是关键。苹果首次涉足可穿戴的努力并没有让Watch进入主流。而且之前也有Google Glass的前车之鉴(当然我们也不能说它完全失败了,但可以比较安全地说进入消费市场失败了)。也许苹果还可以采取过去屡试不爽的策略,一边暗中观察,一边积蓄力量,先让别人尝第一只螃蟹,一旦趋势确立之后再用品质占领市场。AR的成功硬件当时是一方面,但同时也离不开地图、社交、支付等配合,而苹果是少数有能力把这些东西整合起来的公司之一。

 

苹果押注iPhone之后是AR Glass

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