编者按:现在,机器人技术可谓是赚足了眼球。每个人都对机器人津津乐道,有的人期望机器人能够代替人类来从事一些辛苦的体力劳动以解放人类的思考和创造能力,有的人害怕机器人会比人类更聪明这一反乌托邦式的未来。很长一段时间以来,机器人更多的是科幻幻想的产物,但本文作者 Jenny Lee ( GGV Capital 的管理合伙人)认为现在,机器人技术已经达到了一个临界点,自主机器人将很快大量出现在我们生活之中,并承担人类的部分工作,所以她认为现在是投资或创办机器人企业的一个好时机。

作为一个前沿尖端科技公司的长期投资者,我发现现在已经出现了一个让机器人进入我们主流生活的完美契机:低成本传感器;开源机器人软件;3D 打印;人工智能实现突破;对于“智能”设备越来越高的社会接受度。与此同时,机器人领域资本投资额达到历史新高,人们对于自动化技术的需求也在不断增长,对于具有国际眼光的企业家来说,现在是创立一个机器人企业的绝佳时机。

投资机器人领域可能是最近才兴起的一股潮流,但是在此之前三十年左右的时间,我一直在从事自主设备的建设和投资工作。建设工作是由于我大学主修无线通信和控制系统方面的知识,所以在 20 年前设计了我的第一架无人机。投资工作是由于作为一名风投人,在过去十年时间里我一直致力于投资前沿科技领域企业,其中包括中国优秀的制造业企业以及美国一流的营销和设计企业。在此期间,最让我感觉兴奋的是 2013 年,我遇见了航空科学家和梦想家胡华智,他也是无人机企业亿航的创始人。亿航研发的全球首款可载客无人机亿航 184 能够承载一位乘客,续航时间达 23 分钟。2014 年底,GGV Capital 向亿航投资 1000 万美元,并在今年夏天见证了它的首次载人飞行测试。大约一年之后,Uber 也正式开始了自主车辆的研发工作。

机器人领域企业融资情况

据 CB Insights 数据显示,2015 年,全球机器人领域企业获得融资总额达 5.87 亿美元,创历史最高,发展势头强劲,预计 2016 年融资额将再创新高。除了对机器人企业进行投资之外,风投机构也向人工智能技术领域进行投资,因为人工智能技术可以赋予自主机器人 “思考”能力。仅 2016 年第二季度,人工智能技术企业获得融资额便超过 10 亿美元。美国投资者看到了机器人初创公司的巨大潜力,除了美国企业之外,他们也大量投资了中国的硬件初创企业。与此同时,中国投资者已经见证了华为、小米和 AAC 等硬件独角兽企业在全球范围内的成功事例,所以也热切期望能够为中国和海外地区的下一代机器人硬件企业提供资金支持。

中国需求提供机遇

在 GGV Capital,我们认为机器人行业有两个具有特殊前景的细分领域:工业机器人和服务型机器人。目前,中国市场是这两个领域企业发展的最大潜在市场。创建下一代机器人,特别是与工厂车间人员一起工作的协作机器人,这样的初创企业要寻找的进入中国大规模制造业和服务业的机会,可以说已经近在咫尺。

全球工业机器人技术领域已经发展成熟,在所有已部署就位机器人中,工业机器人目前已经占到了 80% 以上。工业机器人主要部署于工厂装配线环节,其中发展比较成熟的市场包括美国、日本和欧洲。中国政府大力支持自动化技术的发展,希望能够利用机器人模块提升中国企业竞争力。与此同时,作为世界上最大的制造业经济体,在中国,每一万名制造业工人之中,目前只配备 36 台工业机器人,相比之下,德国一万名工人配备工业机器人数量为 292 台,日本为 314 台,韩国是 478 台。2015 年,中国制造业企业购买工业机器人数量占到了全球机器人总销量的 28%,在未来几年内,中国企业将再购买数十万台工业机器人设备,以应对劳动力成本不断上升的挑战。像库卡(Kuka)、发那科(Fanuc)、安川(Yaskawa)和 ABB 这些比较成熟的机器人企业是工业机器人领域的中坚力量,与此同时,Grabit(开发以静电吸附物体的机械手)、 Rethink 和 Life Robotics 这些冉冉升起的新星也正大步迈进,将成为这一领域的重要竞争力量。

服务型机器人主要为餐厅、宾馆、办公室、医院和家庭执行设置任务,在中国还处于一个新兴市场阶段,但是对于初创企业来说发展潜力巨大。同样由于劳动力成本上升,餐厅和酒店希望能够部署服务型机器人来提高长期利润。服务型机器人可以在建筑物内部运送物品、将食物和包裹从货车到达处送至客户门口、上菜、在医院为住院病人送药、在仓库检索商品货物、扮演接待员角色或是与小孩进行互动等。虽然在早期阶段,Fetch(拣货机器人)、Savioke(Relay 酒店用机器人)和 Keenon(与儿童互动的微型机器人)等初创企业已经实现了服务机器人的商业化部署,在未来 5 至 10 年内,服务机器人领域仍然会出现一些突破型企业,尤其是在美国和中国,甚至会有几家“机器人独角兽”企业。

投资机器人:投资回报率怎么破?

同其他前沿技术一样,机器人技术具有很大的发展潜力,但要大规模部署同样面临着障碍和挑战。在工业领域,很容易预测潜在的回报率,因为机器人在制造业已经应用了很长时间,所以要权衡是否值得投资机器人是很简单的一件事。工厂管理人员可以将当前劳动成本与部署机器人后劳动成本相比较,或者是对现在生产率与部署机器人后生产率做一下对比。投资人也可以依据类似的指标,来评估工业机器人企业的盈利潜力。

但是,在新兴服务机器人领域,仍然无法明确预估未来回报率。对于像家用自动化和玩具机器人这种消费型服务机器人来说,必须要对大众市场具有吸引力,同时价格要低,并能给消费者带来明显的益处。但是目前,大多数消费型服务机器人并没有达到这三个标准,对于大众消费者来说“太贵”、“太技术化”或者是没有“必须要买”的明显益处。对于那些在企业(包括办公室、仓库、医院和零售店等)应用的服务机器人来说,投资回报率相对比较容易预测。如果服务机器人能够降低劳动力成本,帮助工人提高生产率,或是增加吸引客户的新服务项目,那么就比较容易预估它的货币价值。

全球合作

下一个机器人独角兽初创企业会在哪里出现?最有可能的一种情况是,这个机器人独角兽企业具有全球化性质,又充分结合并利用到中国、美国、以色列、德国和日本的技术力量优势。由于机器人实质上来讲只是硬件、传感器和软件三方面的技术集成,在制造业和供应链物流方面拥有更多专业知识的中国初创企业更有可能实现全球范围的成功。但是,中国初创企业只有利用美国或以色列的工程、市场营销和销售人才,并同日本和德国这样世界领先的机器人经济体的成熟企业合作,才能抢占全球市场份额。这一条同样适用于美国机器人初创企业,他们都需要先放眼全球,立足全球思维。无论总部设在哪里,首个机器人独角兽企业可能会有覆盖全球的运营或合作伙伴。正如 GGV 最近投资的一家机器人企业 Vincross,总部设在北京但是正在美国创建团队。

在市场份额进行基础技术性转移之初,机器人行业为初创企业获取市场份额提供了一个巨大的机遇。下一代工业机器人和新兴服务机器人将需要低廉的传感器、雷达、3D 打印机、语言和图像处理技术、相机和人工智能软件,以有效降低成本促进大规模广泛应用。如果企业家和风险投资者现在能够关注于创建和投资这些核心构件,未来十年内我们应该能够在诸多行业中看到数以百万的新机器人投入使用。

在机器人领域,下一个独角兽会是什么样?

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